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  1. A packed district has—artificially—too many votes for one side. A cracked district, too few. McGhee figured out how to calculate the “efficiency gap” of an election. Go district by district, counting how many votes the winner got above 50 percent—anything higher was a waste. Then count the loser’s votes, because all those went down the tubes. Add up all the waste by party statewide, then take the difference between the two numbers as a percentage of votes cast—that’s the efficiency gap. Yes, other factors could be at work—population change, let’s say. But in general, the bigger the gap, the more gerrymandered the state.

    Best of all? “It’s fifth-grade math,” McGhee says. A judge could verify the calculations with a pencil and paper.

    Indeed, the efficiency gap has already scored one major victory. In November a federal court relied in part on that formula to determine that Republicans had gerrymandered Wisconsin. Math: It works!

    The data age is likely to spell trouble for gerrymandering. This skulduggery relies on geometry, geography, and demographic tables, precisely the domains where math nerds can give us clarity. Recently, Moon Duchin, a mathematician at Tufts University, realized her research in geometry—figuring out the average distances between points in various shapes—had a bearing on “compactness,” the legislative definition of what makes a fair district. Inspired, Duchin formed the Metric Geometry and Gerrymandering Group. Their program, which aims to train mathematicians in mapping and civil rights law so they can be expert witnesses in gerrymandering cases, was so flooded with applications—she expected dozens and got over 1,100—that Duchin is expanding the size. “My God, we’ve been just amazed at the response,” she says.

    Actually, tech could fight gerrymandering in a lot of ways. The Public Mapping Project and programmer Dave Bradlee have created apps that let anyone redistrict a state, to see just how easy (or hard) it is to map fairly. I’d love it if a tech firm with a huge footprint—Google, Facebook, I’m looking at you—would take that idea mainstream and bring gerrymandering into the public consciousness. Make it a smartphone game! Possibly one with an outcome you could email to your representatives.

    After all, the nation’s political maps will be redrawn in 2020, with new census numbers. The data of democracy is up for grabs. Thank goodness the mathematicians are watching.
    Tags: , by M. Fioretti (2017-06-19)
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  2. i messaggi vocali sono il male. E sono il male perché sono totalmente disfunzionali alla comunicazione del XXI secolo, veloce, rapida, sintetica. I messaggi vocali sono il contrario: sono spesso lunghi e, per la loro stessa natura registrata, che si palesa sul telefono con una neutra notifica di ricezione, senza alcuna possibilità di preview, questi mostri della comunicazione fanno perdere un sacco di tempo. Non puoi scorrerli, non puoi leggere solo l'inizio per capire se è urgente: per chi li riceve, una richiesta di aiuto e di emergenza e un messaggio di auguri di onomastico, sono la stessa notifica, persa nel flusso di tutte le altre come tutti quei momenti come lacrime nella pioggia.

    Da ultimo, i messaggi vocali sono ridicoli, spesso imbarazzanti per chi li riceve, ma sono anche l'ultimo atto della vittoria dell'ego sulla socialità. Sì, perché non esiste messaggio più autoreferenziale di un messaggio vocale. Sono i selfie della comunicazione, inviati da un mittente che non tempo da perdere per mandarvi un messaggio scritto e a cui interessa talmente tanto la vostra opinione che non si prende nemmeno la briga di chiamarvi.
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  3. Al Nord è bassissima: riguarda appena un trasferimento interprovinciale ogni cento. Mentre al Sud oltre metà dei maestri rientrati a casa ha “scavalcato” colleghi con un punteggio maggiore grazie alla legge 104. Sulla questione, già due anni fa, scoppiò la polemica e il Miur assicurò controlli stringenti per stanare i potenziali furbetti. Ma la percentuale dei trasferimenti verso le regioni meridionali con “precedenza” sorprende anche i dirigenti. Giorgio Rembado, presidente dell’Associazione nazionale presidi (Anp), è netto: «Nessuno mette in discussione l’importanza della legge 104. Ma questi dati fanno temere un abuso e una totale assenza di presupposti alla base delle certificazioni. O ci sono due Italie, con due livelli di cagionevolezza completamente diversi, o dobbiamo pensare ad abusi in alcune parti del Paese. Altrimenti questi numeri non si giustificano. Le pubbliche amministrazioni si mettano in condizione di fare controlli più stringenti, soprattutto in alcune aree».
    Tags: , , by M. Fioretti (2017-06-16)
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  4. Before now, there hadn’t been any attempts to address the measurement of global tax evasion systematically. The reason is simple: the lack of comprehensive information about who skirts taxes. The key data source used in rich countries to study tax evasion is random tax audits – but these audits do not capture tax evasion by the very wealthy, because few of them are audited, and because random audits fail to detect sophisticated forms of evasion involving shell companies and hidden accounts.

    The higher one moves up the wealth distribution, the higher the probability ​​of hiding​ assets

    In our recent study, however, we exploited a massive trove of data leaked from HSBC Switzerland, the so-called HSBC files, to fill this gap. In 2007 a systems engineer, Hervé Falciani, extracted the internal records of HSBC Private Bank, the Swiss subsidiary of HSBC. In 2008, Falciani turned the data over to the French government, who shared it with foreign tax administrations. The documents leaked by Falciani included the complete internal records of more than 30,000 clients of this Swiss bank in 2006-07.
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  5. this train—actually, a one-sixth scale train—doesn't rely upon a diesel engine or electricity to get around. It uses vacuum power and heavy duty magnets.

    The 89-year-old man who built it believes it could change how the world moves.

    That man is Max Schlienger, an accomplished engineer who owns the vineyard and leads his family-run company Flight Rail Corp. Its sole product, the “Vectorr” system, uses a propulsion method like no other: Between the rails lies a PVC pipe, 12 inches in diameter, connected to a pump that can draw all of the air out of the pipe or fill it. Within the pipe you'll find something Schlienger calls a thrust carriage, which is connected to the train with powerful magnets. This carriage is about the size and shape of a large watermelon and moves back and forth through the pipe under vacuum power, bringing the train with it.

    This weird but clever product works something like the vaunted hyperloop, but rather than shooting a pod full of people through a tube, it shoots a carriage through a tube. And, like the people behind hyperloop, Schlienger remains convinced it represents the future of transportation.
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  6. That corresponds to a major theme in investigative journalist Mark Sundeen’s new book, The Unsettlers, coincidentally released within days of Trump’s inauguration (“Bad for America, good for my book,” he quips). Sundeen follows three different families as they chose to go back to the land — to varying degrees — in the name of living more sustainably and more meaningfully.

    What Sundeen finds is that “off grid” tends more toward aspiration than reality, even for hardcore homesteaders. “After meeting quite a few of them, I realized that most off-grid people were still enjoying the benefits of the global economy, which is to say they were telecommuting or car commuting,” he tells me. “They still have access to wealth, but they had put themselves in a place where they didn’t have to see any pollution or crowding or any racial inequity.”

    Sundeen describes this breed of off-gridder as “a suburbanite with a long driveway.” They’ve escaped the trappings of our insane economy, he says, “but they haven’t actually altered their behavior in a way that makes it better.”

    Which leads Sundeen to a surprise conclusion that echoes my own research: “If reducing your carbon footprint is your number one goal,” he says, “you should move to a city and participate in it.” The less glamorous but less expensive class of city — your Boises, your Chattanoogas — where the infrastructure is already in place and “you can build community much more easily.”

    This isn’t necessarily prescriptive — not everyone needs to up and move to Des Moines. But Sundeen has a point: What does refusing to participate in our problematic, complicated world really accomplish? If you remove yourself as a stakeholder, can you really change the system?
    Tags: , , by M. Fioretti (2017-06-14)
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  7. Algebraic Applications

    Hess says they tried to shop around the idea to other neuroscience journals first, to avoid the conflict of interest—but didn’t have much luck, since most editors they spoke to had never heard of algebraic topology. If that’s the real reason they couldn’t land the paper, though, it may be a problem unique to neuroscience. Dozens of other fields that are starting to capitalize on the unique way topologists see the world, as more mathematicians like Hess start putting aside theoretical problems for applied ones. Just last month she published a different paper in Nature Communications where she put on her topology goggles to look at a totally different problem: very small holes.

    Nanoporous materials are super useful for all sorts of industries—from gas separation to chemical storage to medicine. And the performance of these materials depends on the shape of their pores, something that’s really difficult to quantify. So when scientists are looking for new materials to do certain jobs, they rely almost entirely on visual inspection of the more than 3 million nanoporous materials out there. Hess used algebraic topology to quantify the similarity of pore structures instead, assigning a sort of geometric fingerprint to each one. It’s a computational method chemical engineers can now use to find exactly what they need without having to stare into a microscope for days on end.

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    Other topologists have used similar mathematical frameworks to accomplish practical goals: to predict how well cancer treatments work based on the shape of tumors, or design factory robots to move efficiently without smashing into each other. These are fields where massive amounts of data have proven incomprehensible to humans—until the algorithms stepped in. It's possible that neuroscience may someday see the world through topology-tinted glasses. But they're only just beginning to collect datasets that could even be viewed through that lens, and Markram's might not be one of them.
    Tags: , , by M. Fioretti (2017-06-14)
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  8. il calo delle nascite va avanti dal 2008, anno in cui sono nati 9,8 bambini ogni mille abitanti contro i 7,8 del 2016. Anche i decessi sono calati, dopo il picco del 2015, a 32mila unità, in linea con i trend degli anni precedenti che, appunto, confermano la longevità crescente degli italiani. Che cosa ne deriva? Un movimento naturale della popolazione che segna un altro saldo (nati meno morti) negativo per quasi 142mila unità. E se il saldo naturale è positivo per i cittadini stranieri (quasi 63mila unità), per i residenti italiani il deficit è molto ampio e pari a 204.675 unità. La popolazione si restringe: 60.589.445 persone residenti, di cui più di 5 milioni di cittadinanza straniera, pari all'8,3% dei residenti a livello nazionale (10,6% al Centro-nord, 4,0% nel Mezzogiorno). Rispetto al 2015 il calo è di 76.106 unità, determinato dalla flessione della popolazione di cittadinanza italiana (96.976 residenti in meno) mentre la popolazione straniera aumenta di 20.870 unità.

    Le proiezioni
    Sulla base di questi dati trovano conferma le proiezioni sulla popolazione in età da lavoro: nel 2040 sarebbe pari al 56,9% del totale della popolazione mentre nel 2015 era pari al 64,5%. Vuol dire che tra poco più di vent'anni forze lavoro minori dovranno pagare le pensioni a grandi coorti di baby boomers: gli over 64enni saranno oltre il 31% del totale contro il 27,7% del 2015. Chi si preoccupa del fatto che la tecnologia o i lavoratori senior rubano posti ai giovani si faccia due conti. Se per comporre un quadro di finanza pubblica compatibile con la crescita e capace di garantire il calo del debito il “sentiero è stretto”, l'ipotesi di frenare il declino demografico diventa un esercizio pressoché impossibile. Per lo meno nel breve termine.
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  9. Il sistema tedesco regala ai Cinquestelle, incaprettati dall’esperienza piuttosto sconfortante della giunta Raggi, il premio di minoranza. Felici e contenti occuperanno di sicuro i seggi all’opposizione. Quella sanno fare e, visti i risultati, quella vogliono continuare a fare. Al Pd di Renzi il proporzionale tedesco regala in governo in condominio con Forza Italia, senza neanche l’obbligo di svelare agli italiani la vergogna. Sarà un patto del Nazareno bis. Un patto con Silvio Berlusconi, la mummia politica, il leader espulso per indegnità dal Parlamento che vede il suo potere parassitario e statico consolidarsi ancora di più.

    Si andrà al voto in autunno, e non già perché gli italiani lo chiedano a gran voce. A Renzi conviene, e si capisce, coprire con la propaganda i tagli della manovra e spostarli più in là, quando tutto sarà deciso. E quando tutto sarà deciso lui sarà al governo con Berlusconi, perché – si dirà – un governo si deve pur fare, e Grillo, felicissimo, griderà dall’opposizione al tradimento, all’inciucio, al piccolo golpe.

    E tutti vivranno felici e contenti.
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  10. Marco ieri ha proposto l’unica alternativa: le frattaglie di sinistra si uniscono, da Bersani a Pisapia a Civati a Fratoianni eccetera; trovano un leader credibile, sperando nell’effetto Melenchon; e raccattano un 5-10%. A quel punto i 5 Stelle, qualora baciati da un largo consenso (e non è affatto detto), dovrebbero bussare alla porta della sinistra, per fare un governo di scopo con pochi punti fondamentali. Per esempio reddito di cittadinanza, seria legge anticorruzione, legge sul conflitto di interessi, lotta all’evasione, recupero del sommerso, abolizioni dei vitalizi e più in generali degli sprechi, interruzione delle cosiddette “grandi opere” (inutili). Eccetera. Non un’alleanza pre-elettorale, ma un accordo programmatico post-elettorale limitato ad alcuni punti. Del resto, nel Parlamento Europeo, il M5S vota quasi sempre con la sinistra (alla faccia dell’alleanza tattica con Ukip) e il Pd quasi sempre col centrodestra: “Renzusconi” esiste già e l’unico a non averlo capito è Zucconi. Tale accordo, per quanto complicato per motivazioni personali ma pure politiche (pensate alla tematica migratoria e a quella europeista), sarebbe possibile. E sarebbe bello. Ma non credo che accadrà. Per questi motivi.
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